(1371 -env. 1435) sous la dynastie Ming
Entre 1405 et 1433, principalement sous Yongle, le troisième empereur Ming, l’amiral Zheng He – un eunuque musulman – dirigea sept expéditions navales d’une durée moyenne de deux ans, qui atteignirent Java, Sumatra, les Indes, la Perse, l’Arabie et par, deux fois, l’Afrique orientale. Sa flotte – ou plutôt son corps expéditionnaire – a compté jusqu’à 62 vaisseaux, dont certains atteignaient 200 mètres, et 28 000 hommes(à côté, Colomb est un nain qui navigue sur trois caravelles de 30 mètres portant 30 hommes chacune.).
 Ces expéditions non commerciales, de manifestation de puissance et de représentation politique( et non de colonisation et de pillage comme le furent les expéditions occidentales), permirent d’établir des relations avec 35 nations dont certaines devinrent un temps tributaires de l’empire.
 Les techniques navales et la cartographie chinoises étaient alors en avance sur l’Occident : grandes jonques de haute mer (dotées de 3 ou 4 mats, elles pouvaient charger chacune 400 passagers en 1225), gouvernail d’étambot (attesté au Ier siècle avant notre ère), boussole (d’usage courant au début du XIIe mais très vraisemblablement connue antérieurement), voiles ferlées et lattées, guindeau, compartiments étanches…
 
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